行星学会格兰特奖得主发现大型近地小行星

行星学会格兰特奖得主发现大型近地小行星

一名业余天文学家发现了一颗直径一公里的小行星,如果它撞到了地球,将毁灭全球。幸运的是,这种情况并不会发生:2020年9月10日,这颗小行星在距离地球4000万公里的宇宙中与我们擦肩而过,比我们离月球的距离要远100多倍。但这个大个儿近地天体(NEO)直到最近才被探测到,这一事实提醒了我们,要保护我们的星球不被小行星毁掉,还有很多工作需要做。

业余天文学家Leonardo Amaral在巴西的Campo dos Amarais天文台发现了这颗小行星。2019年,行星协会给Amaral一笔8500美元的资助,用来购买一个更稳定的望远镜支架,以便更好地跟踪和获得更长的曝光时间。该协会的“苏梅克近地天体资助计划”资助了在世界各地进行搜索、跟踪和鉴定潜在危险太空岩石的高级业余天文学家。这项工作的大部分是在广域天空小行星调查的工作上进行的,这项观察为确定轨道或小行星特性的工作提供了至关重要的信息。

目前,世界上所有主要的寻找小行星的专业天空调查都位于地球的北半球,这使得我们的星球很容易受到来自赤道以南天体的攻击。Amaral在南半球进行观察对于“苏梅克计划”的审查员来说是非常有力的资助原因,也是他能够发现这么大一个小行星的关键。

行星协会负责人尼奥格兰特将帮助位于巴西的坎皮纳斯天文台研究解决南半球近地天体无法被望远镜观测到的问题。莱昂纳多.斯堪费拉.阿玛拉

小行星2020QU6也加入了其他近地天体的行列。一颗名为2018VP1的小行星因科学家确定他将在美国选举日的前一天掠过地球而成为头条新闻。这颗小行星不会撞到地球,即使撞到,它也太小不足以造成损害。

行星协会的首席科学家布鲁斯贝茨说:“我们越来越频繁的听到新闻报道小行星发现的消息,这是因为我们在发现和追踪近地小行星的方面做得越来越好。并不是小行星突然间变多了,而是我们更容易看到他了。”

行星协会下属的休梅克近地天体补助项目为业余的天文学家提供资助,以便他们更好地搜寻、追踪具有潜在威胁的近地小行星,并了解其特征。

Amaral发现的这颗小行星就其尺寸而言是个特例。大多数预测表示90%直径超过一公里的天体都已被观测到,并且其中没有一个会撞向地球。目前而言,探测可能造成地域性破坏的小天体更为紧要。

2013年,一颗直径20米的小行星在俄罗斯车里雅宾斯克坠落,导致当地多户居民窗户被震碎,多幢楼房受损,一千余人在此次事件中受伤。回到100多年前的1908年,一颗体积更大的小行星在西伯利亚通古斯上方爆炸,焚毁了附近一整片森林。如果和西伯利亚的这颗小行星同等大小的小行星在人口密集的城市坠落,将直接造成几百万人的死亡。

从Leonardo Amaral拍摄的照片上可以看到一个模糊的蓝色十字的点,这就是小行星2020 QU6

1998年,美国国会指示美国国家航空航天局启动“太空卫士”计划,该计划将发现并追踪90%的距离为1公里或更大的近地天体一直到2008年。2005年,国会扩大了对美航局授权,这一计划的时间延长到了2020年,并且要求发现并追踪90%高度140米或更大的近地天体。但由于该机构未能得到足够的资金来完成这项更加艰巨的任务,迄今为止这些近地天体只有40%被发现。以目前的探测速度,美航局还需要30年才能完成这一目标。

NASA的一个新型太空望远镜,被称为NEO任务监控,或NEOSM,可以在十年内实现这个目标,但是这个项目的融资一直很难获得。虽然它早在2025年就可以发射,但现在的资金状况把任务推迟到了至少21世纪20年代末。NASA目前的行星防御预算是每年1.6亿美元——不到NASA总开支的1%,相当于每个美国人48美分。

“这一发现提醒我们,尽管我们已经发现了大多数大型近地天体,但并不意味着我们找到了所有,”行星协会首席参与者和高级太空政策顾问凯西 德雷尔说,“为了在现在和将来保护我们的地球,我们必须继续支持地面天文学家,并投资于像近地天体监测任务这样新的空间能力。”

NASA的近地天体监测任务(NEOSM)最早将于2025年启动,目的是保护我们的星球免于危险的太空岩石的伤害。

行星协会一直在向其成员和支持者请愿,敦促国会为2025年NEOSM的启动提供资金支持。该协会也在积极为自己的行星防御计划募集捐款,其中包括支持小行星2020 QU6发现的苏梅克近地天体项目。

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